Die fliegende Festung ist der bekannteste Bomber der Airforce aus dem Zweiten Weltkrieg. Dieses Flugzeug war für seine Robustheit bekannt, auch mit großen Schäden war die Boeing B-17 noch flugfähig. Die ersten Maschinen wurden im April 1938 in Betrieb genommen. Insgesamt wurden 12.731 Flugzeuge dieses Typs gebaut.

Die Besatzung der fliegenden Festung bestand normalerweise aus zehn Personen. Vier von ihnen bedienten die Maschinengewehr-Türme. Das Flugzeug wurde mit vier Motoren angetrieben, jedes von ihnen leistete 1000 PS. Später wurden diese Motoren auf 1200 PS umgerüstet. Mit diesen Flugzeugen konnten schon mit den ersten Versionen Reichweiten von bis zu 5300 km erreicht werden. 1942 wurde dann die Version B-17E gebaut, die Reichweiten bis zu 7100 km erreichte.

In den ersten Versionen konnten bis zu 2 t Bomben transportiert werden. Insgesamt wurden von 1936 bis 1945 27 verschiedene Versionen gebaut.

Die fliegenden Festungen wurden im Zweiten Weltkrieg für die Luftangriffe auf Hamburg benutzt, an der 120 dieser Maschinen beteiligt waren.

Außerdem wurden mit den fliegenden Festungen die Messerschmittwerke in Regensburg zerstört, sowie die Kugellager Industrie in Schweinfurt, an der 376 Maschinen beteiligt waren. Dabei wurden 60 fliegende Festungen abgeschossen und über 100 beschädigt. Einer der größten Angriffe mit der fliegenden Festung wurde am 3. Februar 1945 durchgeführt, bei der 937 Maschinen beteiligt waren.

Auch die technischen Daten der fliegenden Festung sind imposant. Mit einem Leergewicht von 14,8 t und einer Flügelspannweite von 31,63 m erreichte dieses Flugzeug eine Höchstgeschwindigkeit von 485 km/h. Das Flugzeug konnte eine Gipfelhöhe von 11.920 m erreichen und benötigte mindestens sechs Mann für den Flugbetrieb. Es konnten bis zu 13 Maschinengewehre des Typ Browning mit Kaliber .50 installiert werden und bis zu 5800 kg Bomben transportiert werden.

Die Memphis Belle und die Hells Angels sind die bekanntesten Boeing B-17 Flugzeuge, die alle beide 25 Feindflüge absolvierten und zurück in die Vereinigten Staaten flogen.